terça-feira, 12 de março de 2013

NASA descobre um cinturão de energia inédito circundando a Terra


As sondas Van Allen, um par de naves robóticas, foram lançadas pela NASA em agosto de 2012.

O principal objeto era investigar um par de cinturões de radiação que circunda a Terra. Apenas três dias depois do lançamento, a sonda já começou a produzir resultados inesperados: foi encontrado um terceiro cinturão de radiação, transitório, até então desconhecido para a ciência.

A NASA diz que a descoberta foi por sorte. A equipe de pesquisadores, liderados pelo cientista planetário Daniel Baker, pediu para que fosse ligado antecipadamente o seu Relativistic Electron Proton Telescope (REPT), esperando que sua observação coincidisse com as de outra missão, a SAMPEX.

Inesperadamente, assim que foi ligado, o REPT avistou um número adicional de partículas de alta energia, presas no preestabelecido par de cinturões. Ao longo de dias essas partículas começaram a se configurar de uma forma nunca vista e se organizou como um terceiro cinturão de energia.

Shri Kanekal, cientista representante da missão das sondas Van Allen e coautor do artigo que descreve os resultados, publicados na revista Science, conta que "começamos a pensar se havia algo de errado com os nossos instrumentos", e descreve a situação: "checamos tudo, mas não havia nada de errado com eles. O terceiro cinto persistiu lindamente, dia após dia, semana após semana, durante quatro semanas".

O momento de formação do anel sugere que uma grande erupção solar, em 31 de agosto de 2012 pode ter ajudado a desencadear a sua formação e, no primeiro dia de outubro o terceiro cinturão desapareceu, aparentemente dissolvido e "virtualmente aniquilado" (citando os pesquisadores) por uma poderosa onda de choque interplanetário de ventos solares.

A descoberta do terceiro cinturão nos obriga a repensar algo que pensávamos já ter entendido.
 
Jane Binário
 

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